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George Armstrong Custer en la Guerra Civil

George Armstrong Custer en la Guerra Civil

George Armstrong Custer ocupa un lugar único en la historia de Estados Unidos. Un héroe para algunos, un villano para otros, fue controvertido en la vida e incluso en la muerte. Los estadounidenses nunca se han cansado de leer o hablar de Custer.

Aquí se presentan algunos hechos y fotos relacionados con los primeros años de vida y carrera de Custer en la Guerra Civil, cuando alcanzó la fama por primera vez como un apuesto joven comandante de caballería.

La vida temprana de Custer

George Armstrong Custer en West Point en 1861. Getty Images

George Armstrong Custer nació en New Rumley, Ohio, el 5 de diciembre de 1839. Su ambición de la infancia era ser un soldado. Según las historias familiares, el padre de Custer, miembro de un grupo de milicias locales, lo vestía con un pequeño uniforme de soldado a la edad de cuatro años.

La media hermana de Custer, Lydia, se casó y se mudó a Monroe, Michigan, y la joven "Autie", como se la conocía, fue enviada a vivir con ella.

Decidido a unirse al ejército, Custer consiguió una cita para la Academia Militar de los Estados Unidos en West Point a la edad de 18 años.

Custer no era un estudiante estelar en West Point, y se graduó al final de su clase en 1861. En tiempos normales, su carrera militar podría no haber florecido, pero su clase inmediatamente entró en la Guerra Civil.

Para esta fotografía de 1861, Custer posó con su uniforme de cadete de West Point.

Graduarse en la guerra civil

Custer en 1862. Biblioteca del Congreso

La clase de Custer en West Point se graduó temprano y recibió la orden de ir a Washington, DC en junio de 1861. Por lo general, Custer fue detenido y se le ordenó quedarse en West Point debido a una infracción disciplinaria. Con la intercesión de amigos fue liberado, y se reportó a Washington en julio de 1861.

A Custer se le ofreció la oportunidad de ayudar a entrenar a los reclutas y, según los informes, dijo que prefería presentarse en una unidad de combate. Entonces, como nuevo teniente segundo, pronto se encontró en la Primera Batalla de Bull Run, asignado a una unidad de caballería.

La batalla se convirtió en una derrota y Custer se unió a la larga columna de tropas de la Unión que se retiraron del campo de batalla.

La primavera siguiente, un joven Custer fue fotografiado en Virginia. Está sentado a la izquierda, acunando un sable de caballería y luciendo impresionantes bigotes.

Custer como oficial de personal

Custer sobre personal militar, 1862. Biblioteca del Congreso

A principios de 1862, Custer sirvió en el personal del general George McClellan, quien dirigió el Ejército de la Unión a Virginia para la Campaña de la Península.

En un momento, Custer recibió la orden de ascender en la canasta de un globo atado con el pionero "aeronáutico" Thaddeus Lowe para hacer observaciones de las posiciones enemigas. Después de cierta inquietud inicial, Custer tomó la práctica atrevida e hizo muchos otros ascensos en el globo de observación.

En una fotografía de oficiales del personal de la Unión tomada en 1862, se puede ver a un Custer de 22 años en el primer plano izquierdo, al lado de un perro.

Surgió el cúmulo fotogénico

Custer con perro, Virginia, 1862. Biblioteca del Congreso

Durante la Campaña Península en la primavera y principios del verano de 1862, Custer se encontró frente a la cámara varias veces.

En esta fotografía, tomada en Virginia, Custer se sienta al lado de un perro de campamento.

Se ha dicho que Custer fue el oficial más fotografiado del Ejército de la Unión durante la Guerra Civil.

Una pose con un prisionero rebelde

Custer posando con el oficial confederado capturado. Biblioteca del Congreso

Mientras estaba en Virginia en 1862, Custer posó para esta fotografía de James Gibson, en la que posa con un confederado capturado, el teniente James B. Washington.

Es probable que el Confederado, en lugar de ser encarcelado, haya sido "puesto en libertad condicional", lo que significa que era esencialmente libre pero había prometido no tomar las armas contra la Unión en el futuro. Especialmente en los primeros períodos de la Guerra Civil, los oficiales, algunos de los cuales se habían conocido en el Ejército en tiempos de paz, trataban a los oficiales enemigos capturados con deferencia e incluso hospitalidad.

Fotografiado después de Antietam

Custer con Lincoln y McClellan. Biblioteca del Congreso

En septiembre de 1862, Custer estaría presente en la épica Batalla de Antietam, aunque en una unidad de reserva que no vio acción. En una fotografía que Alexander Gardner tomó del general McClellan y Abraham Lincoln, Custer puede ser visto como miembro del personal de McClellan.

Es interesante que Custer se encontraba en el extremo derecho de la fotografía. Parece que no quería mezclarse con los otros oficiales del personal de McClellan, y esencialmente está posando para su propio retrato dentro de la fotografía más grande.

Unos meses más tarde, Custer regresó por un tiempo a Michigan, donde comenzó a cortejar a su futura esposa, Elizabeth Bacon.

Comandante de caballería

Retrato de estudio del general Custer. Biblioteca del Congreso

A principios de junio de 1863, Custer, asignado a una unidad de caballería, mostró valentía particular al enfrentarse a una fuerza confederada cerca de Aldie, Virginia. Con un sombrero de paja de ala ancha, Custer lideró una carga de caballería que lo puso, en un punto, en medio de la fuerza confederada. La leyenda dice que el enemigo, al ver el sombrero distintivo de Custer, lo tomó por uno de los suyos, y en la confusión pudo espolear a su caballo y escapar.

Como recompensa por su valentía, Custer fue nombrado general de brigada y recibió el mando de la Brigada de Caballería de Michigan. Tenía solo 23 años.

Custer era conocido por sus elegantes uniformes y por haberse tomado retratos de sí mismo, pero su talento para el espectáculo se correspondía con la acción valiente en el campo de batalla.

La leyenda de Custer nació

Custer en la portada de Harper's Weekly. Biblioteca del Congreso

Custer luchó en Gettysburg, actuando heroicamente en una batalla de caballería que ha sido eclipsado por otra acción, Pickett's Charge, que ocurrió el mismo día. En la lucha de caballería en Gettysburg Custer y sus hombres frustraron un movimiento confederado para atacar las posiciones traseras del Ejército de la Unión con una carga de caballería. Si Custer y la caballería de la Unión no hubieran evitado esa acción, la posición de la Unión en el momento de la Carga de Pickett podría haberse visto gravemente comprometida.

Después de la Batalla de Gettysburg, Custer mostró iniciativa para capturar a los confederados que huían a Virginia después de la batalla. En ocasiones, Custer fue descrito como "imprudente", y era conocido por llevar a los hombres a situaciones peligrosas para poner a prueba su propio coraje.

A pesar de cualquier falla, la habilidad de Custer como caballero lo convirtió en una figura notable, y apareció en la portada de la revista más popular del país, Harper's Weekly el 19 de marzo de 1864.

Un mes antes, el 9 de febrero de 1864, Custer se había casado con Elizabeth Bacon. Ella era muy devota de él, y después de su muerte mantendría viva su leyenda escribiendo sobre él.

Las hazañas del campo de batalla cautivaron al público

Custer por Alfred Waud. Biblioteca del Congreso

La osadía de Custer en el campo de batalla obtuvo una cobertura de prensa continua a fines de 1864 y principios de 1865.

A finales de octubre de 1864, en una batalla llamada Woodstock Races, Custer fue esbozado por el conocido artista de campo de batalla Alfred Waud. En el dibujo a lápiz, Custer saluda al general confederado Ramseur. Waud señaló en el boceto que Custer había conocido al Confederado en West Point.

Una gloriosa incursión de caballería

Custer se prepara para cargar. Biblioteca del Congreso

A principios de abril de 1865, cuando la Guerra Civil llegaba a su fin, Custer estuvo involucrado en una incursión de caballería que se escribió en el New York Times. Un titular declaraba: "Otro asunto brillante del general Custer". El artículo describía cómo Custer y la Tercera División de Caballería capturaron tres locomotoras, así como artillería y muchos prisioneros confederados.

El artista de Battlefield Alfred Waud dibujó Custer justo antes de esa acción. Para proporcionar un título, Waud había escrito debajo de su boceto, "6 de abril. Custer listo para su tercer cargo en Sailors Creek 1865".

En el reverso del dibujo a lápiz, Waud escribió: "Custer cargó y cargó nuevamente aquí capturando y destruyendo trenes y haciendo muchos prisioneros. A la izquierda están sus armas atacando al enemigo".

El papel de Custer en la rendición confederada

Custer recibe una bandera de tregua. Biblioteca del Congreso

El 8 de abril de 1865, Alfred Waud dibujó al general Custer cuando recibió una bandera de tregua de un oficial confederado. Esa primera bandera de tregua conduciría a la conversación que reunió al general Robert E. Lee y al general Ulysses S. Grant en Appomatox Courthouse para la rendición confederada.

El futuro incierto de Custer al final de la guerra

Custer en un retrato formal. Biblioteca del Congreso

Cuando terminó la Guerra Civil, George Armstrong Custer tenía 25 años y tenía el rango de general de campo de batalla. Cuando posó para este retrato formal en 1865, bien pudo haber estado contemplando su futuro en una nación en paz.

Custer, como muchos otros oficiales, tendría su rango reducido después del final de la guerra. Y su carrera en el ejército continuaría. Él, como coronel, continuaría al mando de la Séptima Caballería en las llanuras occidentales.

Y en junio de 1876, Custer se convertiría en un ícono estadounidense cuando dirigiera un ataque contra una gran aldea india cerca de un río llamado Little Bighorn en el territorio de Montana.

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