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10 pasos de la evolución animal, del pescado a los primates

10 pasos de la evolución animal, del pescado a los primates

Los animales vertebrados han recorrido un largo camino desde que sus pequeños antepasados ​​translúcidos nadaron en los mares del mundo hace más de 500 millones de años. El siguiente es un estudio más o menos cronológico de los principales grupos de animales vertebrados, que van desde peces hasta anfibios y mamíferos, con algunos linajes de reptiles extintos notables (incluidos archosaurios, dinosaurios y pterosaurios) en el medio.

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Peces y tiburones

Paul Kay / Getty Images

Entre 500 y 400 millones de años atrás, la vida de los vertebrados en la tierra estaba dominada por peces prehistóricos. Con sus planos corporales simétricos bilateralmente, músculos en forma de V y notocordes (cuerdas nerviosas protegidas) que recorren las longitudes de sus cuerpos, los habitantes del océano como Pikaia y Myllokunmingia establecieron la plantilla para la evolución posterior de los vertebrados. Tampoco hizo daño que las cabezas de Estos peces eran distintos de sus colas, otra innovación sorprendentemente básica que surgió durante el período Cámbrico. Los primeros tiburones prehistóricos evolucionaron de sus antepasados ​​de peces hace unos 420 millones de años y nadaron rápidamente hasta el vértice de la cadena alimentaria submarina.

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Tetrápodos

Gogonasus, un tetrápodo temprano.

Nobu Tamura / Wikimedia Commons

Los proverbiales "peces fuera del agua", los tetrápodos fueron los primeros animales vertebrados en salir del mar y colonizar tierras secas (o al menos pantanosas), una transición evolutiva clave que ocurrió entre 400 y 350 millones de años atrás, durante el Devónico. período. Crucialmente, los primeros tetrápodos descendieron de peces con aletas lobuladas, en lugar de peces con aletas radiadas, que poseían la estructura esquelética característica que se transformaba en los dedos, garras y patas de los vertebrados posteriores. Por extraño que parezca, algunos de los primeros tetrápodos tenían siete u ocho dedos en sus manos y pies en lugar de los cinco habituales, y por lo tanto terminaron como "callejones sin salida" evolutivos.

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Anfibios

Solenodonsaurus, un anfibio temprano.

Dmitry Bogdanov / Wikimedia Commons

Durante el período carbonífero, que data de hace unos 360 a 300 millones de años, la vida de los vertebrados terrestres en la tierra estuvo dominada por anfibios prehistóricos. Considerados injustamente como una mera estación evolutiva entre los primeros tetrápodos y los reptiles posteriores, los anfibios fueron de vital importancia por derecho propio, ya que fueron los primeros vertebrados en descubrir una forma de colonizar la tierra seca. Sin embargo, estos animales todavía necesitaban poner sus huevos en el agua, lo que limitaba severamente su capacidad de penetrar en el interior de los continentes del mundo. Hoy en día, los anfibios están representados por ranas, sapos y salamandras, y sus poblaciones están disminuyendo rápidamente bajo el estrés ambiental.

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Reptiles terrestres

Ozraptor, un dinosaurio australiano.

Sergey Krasovskiy / Getty Images

Hace unos 320 millones de años, más o menos unos pocos millones de años, los primeros reptiles verdaderos evolucionaron a partir de anfibios. Con su piel escamosa y huevos semipermeables, estos reptiles ancestrales eran libres de dejar atrás ríos, lagos y océanos y aventurarse profundamente en la tierra seca. Las masas de tierra de la tierra fueron pobladas rápidamente por pelicosaurios, archosaurios (incluidos los cocodrilos prehistóricos), anápsidos (incluidas las tortugas prehistóricas), serpientes prehistóricas y terápsidos (los "reptiles similares a los mamíferos" que más tarde se convirtieron en los primeros mamíferos). Durante el período Triásico tardío, los arcosaurios de dos patas engendraron los primeros dinosaurios, cuyos descendientes gobernaron el planeta hasta el final de la Era Mesozoica, 175 millones de años después.

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Reptiles marinos

Gallardosaurus, un reptil marino del período Jurásico tardío.

Nobu Tamura / Wikimedia Commons

Al menos algunos de los reptiles ancestrales del período carbonífero llevaron estilos de vida acuáticos en parte (o en su mayoría), pero la verdadera edad de los reptiles marinos no comenzó hasta la aparición de los ictiosaurios ("lagartos de peces") durante el período Triásico temprano a medio . Estos ictiosaurios, que evolucionaron a partir de ancestros que habitaban la tierra, se superpusieron, y luego fueron sucedidos por plesiosaurios y pliosaurios de cuello largo, que se superpusieron, y luego fueron sucedido por los mosasaurios excepcionalmente elegantes y viciosos del período cretáceo tardío. Todos estos reptiles marinos se extinguieron hace 65 millones de años, junto con sus primos dinosaurios y pterosaurios terrestres, a raíz del impacto del meteorito K / T.

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Pterosaurios

Sericipterus, un pterosaurio del período Jurásico tardío.

Nobu Tamura / Wikimedia Commons

A menudo referidos erróneamente como dinosaurios, los pterosaurios ("lagartijas aladas") eran en realidad una familia distinta de reptiles alados que evolucionaron de una población de archosaurios durante el período Triásico temprano a medio. Los pterosaurios de la Era Mesozoica temprana eran bastante pequeños, pero algunos géneros verdaderamente gigantes (como el Quetzalcoatlus de 200 libras) dominaron los cielos del Cretácico tardío. Al igual que sus primos dinosaurios y reptiles marinos, los pterosaurios se extinguieron hace 65 millones de años. Contrariamente a la creencia popular, no evolucionaron hasta convertirse en aves, un honor que pertenecía a los pequeños dinosaurios terópodos emplumados de los períodos Jurásico y Cretácico.

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Aves

Hesperornis, una de las primeras aves verdaderas.

Quadell / Wikimedia Commons

Es difícil precisar el momento exacto en que las primeras aves prehistóricas verdaderas evolucionaron de sus antepasados ​​de dinosaurios emplumados. La mayoría de los paleontólogos señalan el período Jurásico tardío, hace unos 150 millones de años, sobre la evidencia de dinosaurios claramente parecidos a pájaros como el Archaeopteryx y el Epidexipteryx. Sin embargo, es posible que las aves evolucionaron varias veces durante la Era Mesozoica, más recientemente a partir de los pequeños terópodos emplumados (a veces llamados "dinosaurios") del período Cretácico medio a tardío. Por cierto, siguiendo el sistema de clasificación evolutivo conocido como "cladística", ¡es perfectamente legítimo referirse a las aves modernas como dinosaurios!

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Mamíferos Mesozoicos

Megazostrodon, uno de los primeros mamíferos verdaderos.

Museo de historia natural de Londres

Al igual que con la mayoría de esas transiciones evolutivas, no había una línea brillante que separara a los terápsidos más avanzados ("reptiles parecidos a los mamíferos") del período Triásico tardío de los primeros mamíferos verdaderos que aparecieron aproximadamente al mismo tiempo. Todo lo que sabemos con certeza es que criaturas pequeñas, peludas, de sangre caliente, parecidas a mamíferos, se deslizaron por las altas ramas de los árboles hace unos 230 millones de años, y coexistieron en términos desiguales con dinosaurios mucho más grandes hasta la cúspide de la K / Extinción T Debido a que eran tan pequeños y frágiles, la mayoría de los mamíferos mesozoicos están representados en el registro fósil solo por sus dientes, aunque algunos individuos dejaron esqueletos sorprendentemente completos.

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Mamíferos Cenozoicos

Hyracodon, un mamífero de la Era Cenozoica.

Heinrich Harder / Wikimedia Commons

Después de que los dinosaurios, pterosaurios y reptiles marinos desaparecieron de la faz de la tierra hace 65 millones de años, el gran tema en la evolución de los vertebrados fue la rápida progresión de los mamíferos desde criaturas pequeñas, tímidas y del tamaño de un ratón hasta la megafauna gigante del Cenozoico medio a tardío Era, incluyendo wombats, rinocerontes, camellos y castores de gran tamaño. Entre los mamíferos que gobernaron el planeta en ausencia de dinosaurios y mosasaurios había gatos prehistóricos, perros prehistóricos, elefantes prehistóricos, caballos prehistóricos, marsupiales prehistóricos y ballenas prehistóricas, la mayoría de las especies se extinguieron al final de la época del Pleistoceno (a menudo en el manos de los primeros humanos).

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Primates

Plesiadapis, un mamífero temprano.

Nobu Tamura / Wikimedia Commons

Técnicamente hablando, no hay una buena razón para separar a los primates prehistóricos de la otra megafauna de mamíferos que sucedió a los dinosaurios, pero es natural (aunque un poco egoísta) querer distinguir a nuestros ancestros humanos de la corriente principal de la evolución de los vertebrados. Los primeros primates aparecen en el registro fósil ya en el período Cretácico tardío y se diversificaron en el transcurso de la Era Cenozoica en una desconcertante variedad de lémures, monos, simios y antropoides (los últimos antepasados ​​directos de los humanos modernos). Los paleontólogos todavía están tratando de resolver las relaciones evolutivas de estos primates fósiles porque constantemente se descubren nuevas especies de "eslabones perdidos".