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Geología de la meseta tibetana

Geología de la meseta tibetana

La meseta tibetana es una tierra inmensa, de aproximadamente 3.500 por 1.500 kilómetros de tamaño, con un promedio de más de 5.000 metros de altura. Su borde sur, el complejo Himalaya-Karakoram, contiene no solo el Monte Everest y los otros 13 picos de más de 8,000 metros, sino cientos de picos de 7,000 metros que son más altos que en cualquier otro lugar de la Tierra.

La meseta tibetana no es solo el área más grande y más alta del mundo hoy; Puede ser el más grande y más alto de toda la historia geológica. Esto se debe a que el conjunto de eventos que lo formaron parece ser único: una colisión a toda velocidad de dos placas continentales.

Levantando la meseta tibetana

Hace casi 100 millones de años, India se separó de África cuando el supercontinente Gondwanaland se disolvió. Desde allí, la placa india se movió hacia el norte a velocidades de alrededor de 150 milímetros por año, mucho más rápido que cualquier placa que se mueva hoy.

La placa india se movió tan rápido porque estaba siendo arrastrada desde el norte ya que la corteza oceánica fría y densa que formaba parte de ella se subducía debajo de la placa asiática. Una vez que comience a subducir este tipo de corteza, quiere hundirse rápidamente (vea su movimiento actual en este mapa). En el caso de la India, este "tirón de la losa" fue extra fuerte.

Otra razón puede haber sido el "empuje de cresta" desde el otro borde de la placa, donde se crea la nueva corteza caliente. La nueva corteza se encuentra más alta que la vieja corteza oceánica, y la diferencia en la elevación resulta en un gradiente cuesta abajo. En el caso de la India, el manto debajo de Gondwanaland pudo haber estado especialmente caliente y la cresta también se presionó más fuerte de lo habitual.

Hace unos 55 millones de años, India comenzó a arar directamente en el continente asiático. Ahora, cuando dos continentes se encuentran, ninguno de los dos puede ser sometido bajo el otro. Las rocas continentales son demasiado ligeras. En cambio, se acumulan. La corteza continental debajo de la meseta tibetana es la más gruesa de la Tierra, unos 70 kilómetros en promedio y 100 kilómetros en algunos lugares.

La meseta tibetana es un laboratorio natural para estudiar cómo se comporta la corteza durante los extremos de la tectónica de placas. Por ejemplo, la placa india ha empujado más de 2000 kilómetros hacia Asia, y todavía se está moviendo hacia el norte a buen ritmo. ¿Qué pasa en esta zona de colisión?

Consecuencias de una corteza Superthick

Debido a que la corteza de la meseta tibetana tiene el doble de su espesor normal, esta masa de roca liviana se encuentra varios kilómetros más alta que la media a través de la flotabilidad simple y otros mecanismos.

Recuerde que las rocas graníticas de los continentes retienen uranio y potasio, que son elementos radiactivos "incompatibles" que producen calor y que no se mezclan en el manto debajo. Por lo tanto, la gruesa corteza de la meseta tibetana es inusualmente caliente. Este calor expande las rocas y ayuda a que la meseta flote aún más alto.

Otro resultado es que la meseta es bastante plana. La corteza más profunda parece ser tan caliente y suave que fluye fácilmente, dejando la superficie por encima de su nivel. Hay evidencia de una gran cantidad de fusión dentro de la corteza, lo cual es inusual porque la alta presión tiende a evitar que las rocas se derritan.

Acción en los bordes, educación en el medio

En el lado norte de la meseta tibetana, donde la colisión continental llega más lejos, la corteza está siendo empujada hacia el este. Esta es la razón por la cual los grandes terremotos allí son eventos de deslizamiento, como los de la falla de San Andreas de California, y no los terremotos de empuje como los del lado sur de la meseta. Ese tipo de deformación ocurre aquí a una escala excepcionalmente grande.

El borde sur es una zona dramática de contrafuerte donde se empuja una cuña de roca continental a más de 200 kilómetros de profundidad debajo del Himalaya. A medida que la placa india se dobla, el lado asiático es empujado hacia las montañas más altas de la Tierra. Continúan aumentando a unos 3 milímetros por año.

La gravedad empuja las montañas hacia abajo a medida que las rocas profundamente subducidas empujan hacia arriba, y la corteza responde de diferentes maneras. En las capas intermedias, la corteza se extiende lateralmente a lo largo de grandes fallas, como peces mojados en una pila, exponiendo rocas profundamente asentadas. En la parte superior, donde las rocas son sólidas y frágiles, los deslizamientos de tierra y la erosión atacan las alturas.

El Himalaya es tan alto y la lluvia del monzón sobre él es tan grande que la erosión es una fuerza feroz. Algunos de los ríos más grandes del mundo llevan sedimentos del Himalaya a los mares que flanquean la India, construyendo las pilas de tierra más grandes del mundo en abanicos submarinos.

Levantamientos de las profundidades

Toda esta actividad trae rocas profundas a la superficie inusualmente rápidas. Algunos han sido enterrados a más de 100 kilómetros, pero emergieron lo suficientemente rápido como para preservar minerales metaestables raros como diamantes y coesita (cuarzo de alta presión). Cuerpos de granito formados a decenas de kilómetros de profundidad en la corteza han sido expuestos después de solo dos millones de años.

Los lugares más extremos de la meseta tibetana son sus extremos este y oeste, o sintaxis, donde los cinturones de las montañas se doblan casi el doble. La geometría de la colisión concentra la erosión allí, en la forma del río Indo en la sintaxis occidental y el Yarlung Zangbo en la sintaxis oriental. Estas dos poderosas corrientes han eliminado casi 20 kilómetros de corteza en los últimos tres millones de años.

La corteza debajo responde a este destechado fluyendo hacia arriba y derritiéndose. Así, los grandes complejos montañosos se elevan en las sintaxis del Himalaya: Nanga Parbat en el oeste y Namche Barwa en el este, que aumenta 30 milímetros por año. Un artículo reciente comparó estas dos surgencias sintácticas con protuberancias en los vasos sanguíneos humanos: "aneurismas tectónicos". Estos ejemplos de retroalimentación entre la erosión, el levantamiento y la colisión continental pueden ser la maravilla más maravillosa de la meseta tibetana.