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¿Qué es la fragmentación del hábitat?

¿Qué es la fragmentación del hábitat?

La fragmentación del paisaje o hábitat es la división de un tipo de hábitat o vegetación en secciones más pequeñas y desconectadas. Generalmente es una consecuencia del uso del suelo: las actividades agrícolas, la construcción de carreteras y el desarrollo de viviendas rompen el hábitat existente. Los efectos de esta fragmentación van más allá de una simple reducción de la cantidad de hábitat disponible. Cuando secciones del hábitat ya no están conectadas, puede seguir una serie de problemas. En esta discusión sobre los efectos de la fragmentación, me referiré principalmente a los hábitats forestales, ya que puede ser más fácil de visualizar, pero este proceso ocurre en cada tipo de hábitat.

El proceso de fragmentación

Si bien hay muchas formas en que los paisajes pueden fragmentarse, el proceso a menudo sigue los mismos pasos. Primero, se construye un camino a través de un hábitat relativamente intacto y disecciona el paisaje. En los Estados Unidos, la red de carreteras se ha desarrollado a fondo y ya vemos pocas áreas remotas diseccionadas por carreteras. El siguiente paso, la perforación del paisaje, es la creación de pequeñas aberturas en el bosque cuando se construyen casas y otros edificios a lo largo de las carreteras. A medida que experimentamos la expansión exurbana, con viviendas construidas en áreas rurales alejadas de los cinturones suburbanos tradicionales, podemos observar esta perforación del paisaje. El siguiente paso es la fragmentación propiamente dicha, donde las áreas abiertas se fusionan y las grandes extensiones de bosque originalmente se dividen en piezas desconectadas. La última etapa se llama desgaste, ocurre cuando el desarrollo roe aún más las piezas de hábitat restantes, haciéndolas más pequeñas. Las pequeñas parcelas dispersas que salpican los campos agrícolas en el Medio Oeste son un ejemplo del patrón que sigue el proceso de desgaste del paisaje.

Los efectos de la fragmentación

Es sorprendentemente difícil medir los efectos de la fragmentación en la vida silvestre, en gran parte porque la fragmentación ocurre al mismo tiempo que la pérdida de hábitat. El proceso de dividir el hábitat existente en piezas desconectadas implica automáticamente una reducción en el área del hábitat. Sin embargo, la evidencia científica acumulada apunta a algunos efectos claros, entre los cuales:

  • Mayor aislamiento. Gran parte de lo que aprendimos de los efectos del aislamiento en los fragmentos de hábitat proviene de nuestro estudio de los sistemas insulares. A medida que los parches de hábitat ya no están conectados, y cuanto más separados se vuelven, menor es la biodiversidad en estos parches de "islas". Es natural que algunas especies desaparezcan temporalmente de los parches de hábitat, pero cuando los parches están muy separados unos de otros, los animales y las plantas no pueden regresar y recolonizarse fácilmente. El resultado neto es un menor número de especies y, por lo tanto, un ecosistema al que le faltan algunos de sus componentes.
  • Parches de hábitat más pequeños. Muchas especies necesitan un tamaño mínimo de parche, y las secciones fragmentadas del bosque no son lo suficientemente grandes. Los grandes carnívoros necesitan notoriamente grandes cantidades de espacio, y a menudo son los primeros en desaparecer durante el proceso de fragmentación. Los territorios de la curruca azul de garganta negra son mucho más pequeños, pero deben establecerse dentro de rodales forestales de al menos varios cientos de acres de tamaño.
  • Efectos de borde negativo. A medida que el hábitat se fragmenta en pedazos más pequeños, la cantidad de borde aumenta. Edge es donde se encuentran dos cubiertas de tierra diferentes, por ejemplo, un campo y un bosque. La fragmentación aumenta la relación de borde a área. Estos bordes afectan las condiciones a una distancia significativa hacia el bosque. Por ejemplo, la penetración de la luz en el bosque crea condiciones de suelo más secas, los vientos dañan los árboles y aumenta la presencia de especies invasoras. Muchas especies de aves que necesitan hábitat forestal interior se mantendrán alejadas de los bordes, donde abundan los depredadores oportunistas como los mapaches. Los pájaros cantores que anidan en el suelo, como el tordo de madera, son muy sensibles a los bordes.
  • Efectos de borde positivos. Sin embargo, para todo un conjunto de especies, los bordes son buenos. La fragmentación ha aumentado la densidad de pequeños depredadores y generalistas como mapaches, mapaches, zorrillos y zorros. Los venados de cola blanca disfrutan de la proximidad de la cubierta forestal a los campos donde pueden alimentarse. Un notorio parásito de cría, el cowbird de cabeza marrón, responde positivamente al borde, ya que puede acceder mejor al nido de pájaros del bosque para poner sus propios huevos. El ave huésped criará a las crías del cowbird. Aquí, los bordes son buenos para el cowbird, pero ciertamente no para el hostil desprevenido.