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¿Quién inventó el palillo de dientes?

¿Quién inventó el palillo de dientes?

Gracias al humilde palillo de dientes, cuidar su higiene bucal después de las comidas se ha convertido en algo ritual. Con una precisión similar a una aguja, la eliminación de trozos indecorosos de restos de comida, como la astilla terca de pollo desmenuzado, es una tarea completamente satisfactoria. Entonces, ¿a quién debemos agradecer?

Orígenes de bricolaje

El palillo de dientes es uno de los pocos inventos que se utilizan hoy en día que es anterior a la llegada de los humanos modernos. La evidencia fósil de cráneos antiguos, por ejemplo, sugiere que los primeros neandertales usaron herramientas para rascarse los dientes. Los científicos también han encontrado hendiduras en los dientes indicativas de rasgaduras en los restos humanos entre los aborígenes australianos, los nativos americanos prehistóricos y los primeros egipcios.

La práctica de recoger dientes no era infrecuente entre las primeras civilizaciones, también. Los mesopotámicos utilizaron instrumentos para mantener claras las grietas dentales y también se han descubierto artefactos como palillos de dientes hechos de plata, bronce y otros metales preciosos que datan de la antigüedad. En el período medieval, llevar un palillo de oro o plata en un elegante estuche se convirtió en una forma para que los europeos privilegiados se distinguieran de los plebeyos.

El palillo de dientes no siempre fue la pieza de madera baja, producida en masa y desechable que hemos llegado a conocer hoy. La reina Isabel recibió una vez seis palillos de oro como regalo y a menudo los exhibía. Incluso hay un retrato anónimo que la representa como una anciana que usa múltiples cadenas alrededor de su cuello, de las cuales colgaba un palillo de dientes de oro o un estuche.

Mientras tanto, aquellos que no podían permitirse esos lujos recurrían a formas más creativas de diseñar sus propios palillos de dientes. A los romanos se les ocurrió un método particularmente inteligente para tirar de las plumas de los pájaros, cortar la pluma y afilar la punta. La técnica se transmitió a las generaciones futuras en Europa y finalmente se trasladó al nuevo mundo. En las Américas, los pueblos nativos tallaron palillos de dientes de hueso de venado. Y justo al norte, los esquimales usaban bigotes de morsa.

Casualmente, la madera generalmente se consideraba inadecuada con el fin de desalojar los trozos de comida atrapados. Las ramas de los árboles eran inadecuadas porque tendían a desgastarse cuando estaban mojadas y tenían tendencia a astillarse, lo que solía ser problemático. Una excepción es el árbol de goma de masilla del sur de Europa, con los romanos entre los primeros en aprovechar el agradable aroma de la planta y sus propiedades para blanquear los dientes.

Un palillo de dientes para las masas

Con la ubicuidad de las herramientas de selección de dientes en todo el mundo, era solo cuestión de tiempo antes de que se construyera una industria en torno a ellas. A medida que las pequeñas empresas especializadas en la fabricación de palillos de dientes comenzaron a surgir, también aumentó la demanda de palillos de dientes. Empresario estadounidense llamado Charles Forster.

La producción en masa de palillos de dientes se remonta al valle del río Mondego en Portugal. Fue allí, en el pequeño municipio de Coimbra, que el 16th Las monjas del siglo XX del monasterio Mos-teiro de Lorvão comenzaron a hacer palillos de dientes como un utensilio desechable para recoger dulces pegajosos que tendían a dejar residuos en los dedos y los dientes. Los lugareños eventualmente retomaron la tradición, usando solo el mejor naranjo y una navaja para hacer a mano los palillos de dientes.

Con el tiempo, la región se ganaría una reputación como la capital mundial de la industria de los palillos de dientes donde se fabricaban los mejores palillos de dientes. Pronto llegaron pedidos de toda Europa y los envíos se enviaron al extranjero como a las Américas. Los portugueses fueron especialmente reconocidos por un tipo especial de diente de cóctel llamado "palitos especiales", distinto por sus involucros tallados y sus ejes rizados. En los Estados Unidos, algunos vendedores buscan imitar la estética elegante y festiva con palillos de dientes cubiertos con celofán de colores.

Palillos de dientes en América

El empresario estadounidense Charles Forster quedó particularmente impresionado por la alta calidad de los palillos de dientes en América del Sur. Mientras trabajaba en Brasil, notó que los lugareños a menudo tenían dientes impecables y lo atribuyó al uso de palillos de dientes importados de Portugal. Inspirado por la máquina de fabricación de zapatos del compañero estadounidense Benjamin Franklin Sturtevant, Forster se puso a trabajar en la construcción de algo similar que sería capaz de producir en masa millones de palillos al día.

Si bien finalmente pudo idear los productos, los estadounidenses simplemente no estaban interesados. Parte del problema era que los estadounidenses ya estaban acostumbrados a tallar sus propios palillos de dientes y repartir dinero en efectivo por algo que fácilmente puede tener poco sentido en ese momento. Lo que se necesitaba era un cambio radical en los hábitos y actitudes de estilo de vida arraigados si había alguna esperanza de generar demanda.

Forster resultó ser lo suficientemente loco como para asumir un desafío aparentemente insuperable. Algunas de las tácticas de mercadotecnia inusuales que empleó incluían contratar estudiantes para hacerse pasar por clientes de la tienda que buscaban palillos de dientes e instruir a los estudiantes de Harvard que los pidieran cada vez que cenaban en restaurantes. Muy pronto, muchos restaurantes locales se asegurarán de que haya palillos de dientes disponibles para los clientes que de alguna manera desarrollaron el hábito de alcanzarlos cuando estaban a punto de irse.

Aunque fue Forster quien en ese momento estableció casi por sí solo un mercado en crecimiento para los palillos de madera producidos en masa, había algunos otros que competían para entrar en el juego. En 1869, Alphons Krizek, de Filadelfia, recibió una patente por una "mejora en los palillos de dientes", que presentaba un extremo en forma de gancho con un mecanismo en forma de cuchara diseñado para limpiar dientes huecos y sensibles. Otros intentos de "mejoras" incluyen un estuche para un palillo de dientes retráctil y un recubrimiento perfumado destinado a refrescar el aliento.

Hacia el final de los 19th siglo, había literalmente miles de millones de palillos hechos cada año. En 1887, el recuento llegó a los cinco mil millones de palillos de dientes, con Forster representando más de la mitad de ellos. Y para fines de siglo, había una fábrica en Maine que ya estaba haciendo esa cantidad.

Palillos de dientes no solo para recoger dientes

Con la ubicuidad comercializada de los palillos de madera desechables, el concepto del palillo de dientes como símbolo de estado, que persistió obstinadamente en 19th siglo, lentamente comenzaría a desvanecerse. Los palillos de plata y oro, una vez inmensamente populares entre las élites más adineradas de la sociedad, se entregaron cada vez más como donaciones para recaudar fondos.

Pero eso no significa que la utilidad de un palillo de dientes se haya relegado simplemente a la higiene bucal. La mayoría de las personas, por ejemplo, están familiarizadas con el uso de palillos de dientes en entornos sociales donde se sirven eau d'oeuvres y otros aperitivos. Sin embargo, también han demostrado ser capaces de inmovilizar sándwiches rellenos, limpiar la suciedad de debajo de las uñas e incluso abrir cerraduras.

Si bien el palillo de dientes estándar de hoy permanece esencialmente sin cambios de los que Forster estaba produciendo hace más de un siglo, los empresarios aún buscan mejorar su iteración muy básica. Un primer intento de Forster y otros para hacerlos más atractivos fue la introducción de palillos de dientes con sabor. Los sabores populares incluyen canela, gaulteria y sasafrás. Durante un tiempo, incluso hubo sabores de licor, como el escocés y el borbón.

Los inventores también han probado otros recubrimientos, tales como la inyección de barras con zinc como desinfectante. Otro enfoque terapéutico consistió en combinar un palillo de dientes y un masajeador de encías. Otros han intentado retocar la forma haciendo que el centro sea cuadrado como una forma de evitar rodar cuando se cae, mientras que algunos más nuevos afirman ofrecer una capacidad de limpieza mejorada con la adición de cerdas en forma de cepillo en la cabeza.

Aunque tales esfuerzos para construir un mejor palillo de dientes posiblemente brinden algunas ventajas, hay algo en la modesta simplicidad del palillo que hace que los usuarios no tengan mucho deseo de desviarse. Un objeto desechable y barato con un diseño simple que logra su objetivo deseado, realmente no podría pedir más, como consumidor o como fabricante.