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Perfil de Australopithecus

Perfil de Australopithecus

Nombre:

Australopithecus (griego para "mono del sur"); pronunciado AW-strah-low-pih-THECK-us

Habitat:

Llanuras de áfrica

Época histórica:

Plioceno tardío-Pleistoceno temprano (hace 4-2 millones de años)

Tamaño y peso:

Varía según la especie; en su mayoría de unos cuatro pies de alto y 50-75 libras

Dieta:

Mayormente herbívoro

Características distintivas:

Postura bípeda; cerebro relativamente grande

Sobre Australopithecus

Aunque siempre existe la posibilidad de que un nuevo descubrimiento de fósiles asombroso altere el carro de manzanas homínidas, por ahora, los paleontólogos coinciden en que el primate prehistórico Australopithecus fue inmediatamente ancestral del género Homo, que hoy está representado por una sola especie, Homo sapiens. (Los paleontólogos aún tienen que precisar la hora exacta en que el género Homo evolucionó por primera vez de Australopithecus; la mejor suposición es que Homo habilis derivado de una población de Australopithecus en África hace unos dos millones de años).

Las dos especies más importantes de Australopithecus fueron A. afarensis, llamado así por la región Afar de Etiopía, y A. africanus, que fue descubierto en Sudáfrica. Que data de hace unos 3,5 millones de años, A. afarensis era del tamaño de un estudiante de primaria; Sus rasgos "parecidos a los humanos" incluían una postura bípeda y un cerebro un poco más grande que el de un chimpancé, pero aún poseía una cara claramente parecida a un chimpancé. (El espécimen más famoso de A. afarensis es la famosa "Lucy") A. africanus apareció en escena unos cientos de miles de años después; Era similar en su mayoría a su antepasado inmediato, aunque un poco más grande y mejor adaptado a un estilo de vida sencillo. Una tercera especie de Australopithecus, A. robustus, era mucho más grande que estas otras dos especies (con un cerebro más grande también) que ahora generalmente se asigna a su propio género, Paranthropus.

Uno de los aspectos más controvertidos de las diversas especies de Australopithecus son sus presuntas dietas, que está íntimamente relacionado con su uso (o no uso) de herramientas primitivas. Durante años, los paleontólogos asumieron que Australopithecus subsistía principalmente con nueces, frutas y tubérculos difíciles de digerir, como lo demuestra la forma de sus dientes (y el desgaste del esmalte de los dientes). Pero luego los investigadores descubrieron evidencia de carnicería y consumo de animales, que data de hace unos 2.6 y 3.4 millones de años, en Etiopía, demostrando que algunas especies de Australopithecus pueden haber complementado sus dietas vegetales con pequeñas porciones de carne, y pueden (énfasis en el "mayo" ") han utilizado herramientas de piedra para matar a sus presas.

Sin embargo, es importante no exagerar la medida en que Australopithecus era similar a los humanos modernos. El hecho es que los cerebros de A. afarensis y A. africanus eran solo alrededor de un tercio del tamaño de los de Homo sapiens, y no hay evidencia convincente, aparte de los detalles circunstanciales citados anteriormente, de que estos homínidos eran capaces de usar herramientas (aunque algunos paleontólogos han hecho esta afirmación por A. africanus) De hecho, Australopithecus parece haber ocupado un lugar bastante más abajo en la cadena alimentaria del Plioceno, con numerosas personas sucumbiendo a la depredación por los mamíferos megafauna carnívoros de su hábitat africano.

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