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Apolo 8 llevado 1968 a un final esperanzador

Apolo 8 llevado 1968 a un final esperanzador

La Misión del Apolo 8 en diciembre de 1968 fue un gran paso adelante en la exploración espacial, ya que marcó la primera vez que los humanos se aventuraron más allá de la órbita terrestre. El vuelo de seis días de la tripulación de tres hombres, que contó con 10 órbitas de la luna antes de regresar a la Tierra, preparó el escenario para que los hombres aterrizaran en la luna el verano siguiente.

Más allá del asombroso logro de ingeniería, la misión también parecía servir a un propósito significativo para la sociedad. El viaje a la órbita lunar permitió que un año devastador terminara con una nota esperanzadora. En 1968, Estados Unidos sufrió asesinatos, disturbios, una amarga elección presidencial y una violencia aparentemente interminable en Vietnam, y un creciente movimiento de protesta contra la guerra. Y luego, como por algún milagro, los estadounidenses vieron una transmisión en vivo de tres astronautas dando vueltas alrededor de la luna en la víspera de Navidad.

Datos rápidos: Apolo 8

  • La primera misión tripulada más allá de la órbita terrestre fue un cambio audaz en los planes, lo que permitió a la tripulación de tres hombres solo 16 semanas para prepararse
  • La vista icónica de "Earthrise" sorprendió a los astronautas, quienes se apresuraron a fotografiar la imagen ahora icónica
  • La transmisión en vivo de la víspera de Navidad desde la órbita lunar fue un evento mundial impresionante y espectacular
  • La misión fue un final inspirador para lo que había sido un año tumultuoso y violento.

Los administradores de la NASA siempre tomaron en serio el gran desafío expresado por el presidente John F. Kennedy, de colocar a un hombre en la luna y devolverlo a la Tierra de manera segura durante la década de 1960. Pero orbitar la luna a fines de 1968 fue el resultado de un cambio inesperado de planes. El movimiento audaz para terminar el año con una misión espectacular puso en marcha el programa espacial para que un hombre caminara sobre la luna durante 1969.

Dos miembros de la tripulación volaron en una notable misión Géminis

Cápsula Gemini 7 fotografiada desde Gemini 6. NASA / Getty Images

La historia del Apolo 8 tiene sus raíces en la cultura temprana de la NASA de correr hacia la luna y estar dispuesto a improvisar cuando sea necesario. Cada vez que se interrumpía la planificación cuidadosa, entraba en juego una sensación de audacia.

Los planes alterados que eventualmente enviarían al Apolo 8 a la luna se anunciaron tres años antes, cuando dos cápsulas de Géminis se encontraron en el espacio.

Dos de los tres hombres que volarían a la luna a bordo del Apolo 8, Frank Borman y James Lovell, formaban parte de la tripulación de Gemini 7 en ese notable vuelo. En diciembre de 1965, los dos hombres entraron en órbita terrestre en una desalentadora misión destinada a durar casi 14 días.

El propósito original de la misión maratón era monitorear la salud de los astronautas durante una estadía prolongada en el espacio. Pero después de un desastre menor, el fracaso de un cohete no tripulado destinado a ser el objetivo de la cita para otra misión Géminis, los planes cambiaron rápidamente.

La misión de Borman y Lovell a bordo de Gemini 7 se cambió para incluir una cita en órbita terrestre con Gemini 6 (debido al cambio en los planes, Gemini 6 se lanzó 10 días después de Gemini 7).

Cuando se publicaron las fotos tomadas por los astronautas, las personas en la Tierra disfrutaron de la increíble vista de dos naves espaciales que se encontraban en órbita. Gemini 6 y Gemini 7 habían volado en tándem durante unas horas, realizando varias maniobras, incluyendo volar de lado a lado con solo un pie separándolos.

Después de que Gemini 6 cayó, Gemini 7, con Borman y Lovell a bordo, permaneció en órbita unos días más. Finalmente, después de 13 días y 18 horas en el espacio, los dos hombres regresaron, debilitados y bastante miserables, pero por lo demás sanos.

Avanzando desde el desastre

La cápsula dañada por el fuego del Apolo 1. NASA / Getty Images

Las cápsulas de dos hombres del Proyecto Gemini seguían regresando al espacio hasta el vuelo final, Gemini 12 en noviembre de 1966. El programa espacial estadounidense más ambicioso, el Proyecto Apolo, estaba en proceso, con el primer vuelo programado para despegar a principios de 1967.

La construcción de las cápsulas Apollo había sido controvertida dentro de la NASA. El contratista de las cápsulas Gemini, McDonnell Douglas Corporation, había funcionado bien, pero no podía manejar la carga de trabajo para construir también las cápsulas Apollo. El contrato para Apollo fue otorgado a North American Aviation, que tenía experiencia en la construcción de vehículos espaciales no tripulados. Ingenieros en América del Norte se enfrentaron repetidamente con astronautas de la NASA. Algunos en la NASA temían que se cortaran las esquinas.

El 27 de enero de 1967, ocurrió el desastre. Los tres astronautas asignados para volar a bordo del Apolo 1, Gus Grissom, Ed White y Roger Chaffee, estaban realizando una simulación de vuelo en la cápsula espacial, encima de un cohete en el Centro Espacial Kennedy. Se produjo un incendio en la cápsula. Debido a defectos de diseño, los tres hombres no pudieron abrir la escotilla y salir antes de morir de asfixia.

La muerte de los astronautas fue una tragedia nacional profundamente sentida. Los tres recibieron elaborados funerales militares (Grissom y Chaffee en el Cementerio Nacional de Arlington, White en West Point).

Mientras la nación lloraba, la NASA se preparó para avanzar. Las cápsulas de Apolo serían estudiadas y las fallas de diseño corregidas. El astronauta Frank Borman fue asignado para supervisar gran parte de ese proyecto. Durante el año siguiente, Borman pasó la mayor parte de su tiempo en California, haciendo inspecciones prácticas en la fábrica de North American Aviation.

El módulo lunar retrasa el cambio audaz de los planes

Modelos de componentes del Proyecto Apolo en una conferencia de prensa de 1964. NASA / Getty Images

Para el verano de 1968, la NASA planeaba vuelos espaciales tripulados de la refinada cápsula Apollo. Frank Borman había sido seleccionado para dirigir una tripulación para un futuro vuelo del Apolo que orbitaría la Tierra mientras realizaba el primer vuelo de prueba en el espacio del módulo lunar.

El módulo lunar, una pequeña y extraña nave diseñada para separarse de la cápsula Apolo y llevar a dos hombres a la superficie de la luna, tenía que superar sus propios problemas de diseño y fabricación. Los retrasos en la producción significaron que el vuelo planeado de 1968 para probar su rendimiento en el espacio tuvo que posponerse hasta principios de 1969.

Con el horario de vuelo del Apolo en desorden, los planificadores de la NASA idearon un cambio audaz: Borman comandaría una misión para despegar antes de finales de 1968. En lugar de probar el módulo lunar, Borman y su tripulación volarían hasta la luna , realiza varias órbitas y regresa a la tierra.

Se le preguntó a Frank Borman si estaría de acuerdo con el cambio. Siempre un piloto atrevido, respondió de inmediato: "¡Absolutamente!"

Apolo 8 volaría a la luna en la Navidad de 1968.

Primero en el Apolo 7: Televisión desde el espacio

La tripulación del Apollo 7 transmitió televisión en vivo desde el espacio. NASA

Borman y su tripulación, su compañero Gemini 7 James Lovell y un recién llegado al vuelo espacial, William Anders, tenían solo 16 semanas para prepararse para esta misión recién configurada.

A principios de 1968, el programa Apollo había realizado pruebas no tripuladas de los enormes cohetes necesarios para ir a la luna. Mientras la tripulación del Apolo 8 entrenaba, el Apolo 7, comandado por el veterano astronauta Wally Schirra, despegó como la primera misión tripulada del Apolo el 11 de octubre de 1968. El Apolo 7 orbitó la tierra durante 10 días, realizando pruebas exhaustivas de la cápsula del Apolo.

El Apolo 7 también presentó una innovación sorprendente: la NASA hizo que la tripulación trajera una cámara de televisión. En la mañana del 14 de octubre de 1967, los tres astronautas en órbita transmitieron en vivo durante siete minutos.

Los astronautas sostuvieron en broma una tarjeta que decía: "Mantiene esas tarjetas y letras llegando a la gente". Las imágenes granuladas en blanco y negro no eran impresionantes. Sin embargo, para los espectadores en la tierra, la idea de ver a los astronautas en vivo mientras volaban por el espacio fue sorprendente.

Las transmisiones de televisión desde el espacio se convertirían en componentes regulares de las misiones Apollo.

Escapar de la órbita de la tierra

Despegue del Apolo 8. Getty Images

En la mañana del 21 de diciembre de 1968, el Apolo 8 despegó del Centro Espacial Kennedy. Sobre un enorme cohete Saturno V, la tripulación de tres hombres de Borman, Lovell y Anders voló hacia arriba y estableció una órbita terrestre. Durante el ascenso, el cohete arrojó su primera y segunda etapa.

La tercera etapa se usaría, unas pocas horas después del vuelo, para llevar a cabo una quema de cohetes que haría algo que nadie había hecho: los tres astronautas volarían fuera de la órbita de la Tierra y se embarcarían en su viaje a la luna.

Aproximadamente dos horas y media después del lanzamiento, la tripulación obtuvo autorización para "TLI", el comando para realizar la maniobra de "inserción trans-lunar". La tercera etapa disparó, colocando la nave espacial hacia la luna. La tercera etapa fue arrojada (y enviada a una órbita inofensiva del sol).

La nave espacial, que consta de la cápsula Apolo y el módulo de servicio cilíndrico, se dirigía a la luna. La cápsula estaba orientada para que los astronautas miraran hacia la tierra. Pronto vieron una vista que nadie había visto nunca, la tierra y cualquier persona o lugar que habían conocido, desapareciendo en la distancia.

La transmisión de Nochebuena

Imagen granulada de la superficie lunar, como se vio durante la emisión de la víspera de Navidad del Apolo 8. NASA

Al Apolo 8 le llevó tres días viajar a la luna. Los astronautas se mantuvieron ocupados asegurándose de que su nave espacial estuviera funcionando como se esperaba y realizando algunas correcciones de navegación.

El 22 de diciembre, los astronautas hicieron historia al transmitir señales de televisión desde su cápsula a una distancia de 139,000 millas, o aproximadamente a medio camino de la luna. Nadie, por supuesto, se había comunicado nunca con la Tierra desde una distancia tan grande y ese solo hecho fue noticia de primera plana. Los espectadores de vuelta a casa fueron invitados a otra transmisión desde el espacio al día siguiente, pero el gran espectáculo aún estaba por llegar.

Temprano en la mañana del 24 de diciembre de 1968, el Apolo 8 entró en órbita lunar. Cuando la nave comenzó a dar vueltas alrededor de la luna a una altitud de aproximadamente 70 millas, los tres astronautas se aventuraron en un lugar que nadie había visto, incluso con un telescopio. Vieron el lado de la luna que siempre está oculto a la vista de la Tierra.

La nave continuó dando vueltas a la luna, y en la noche del 24 de diciembre, los astronautas comenzaron otra transmisión. Apuntaron su cámara por la ventana, y los espectadores en la tierra vieron imágenes granuladas de la superficie lunar que pasaba por debajo.

Mientras una audiencia masiva de televisión sintonizaba, los astronautas sorprendieron a todos al leer versos del Libro del Génesis.

Después de un año violento y tumultuoso, la lectura de la Biblia se destacó como un momento comunitario notable compartido por los televidentes.

La dramática foto de "Earthrise" definió la misión

La fotografía conocida como "Earthrise". NASA

El día de Navidad de 1968, los astronautas continuaron orbitando la luna. En un momento, Borman cambió la orientación de la nave para que tanto la luna como la tierra "en ascenso" se hicieran visibles desde las ventanas de la cápsula.

Los tres hombres se dieron cuenta de inmediato de que estaban viendo algo nunca antes visto, la superficie de la luna con la tierra, un orbe azul distante, suspendido sobre ella.

William Anders, quien fue asignado para tomar fotos durante la misión, rápidamente le pidió a James Lovell que le entregara un cartucho de película en color. Cuando cargó la película en color en su cámara, Anders pensó que se había perdido la toma. Pero entonces Borman se dio cuenta de que la tierra aún era visible desde otra ventana.

Anders cambió de posición y tomó una de las fotografías más icónicas del siglo XX. Cuando la película regresó a la tierra y se desarrolló, parecía definir toda la misión. Con el tiempo, la toma que se conoció como "Earthrise" se reproduciría innumerables veces en revistas y libros. Meses después apareció en un sello postal estadounidense que conmemoraba la misión Apolo 8.

Volver a la tierra

El presidente Lyndon Johnson observó la caída del Apolo 8 en la Oficina Oval. imágenes falsas

Para el público fascinado, Apollo 8 fue considerado un éxito emocionante mientras aún orbitaba la luna. Pero aún tenía que hacer un viaje de tres días de regreso a la tierra, lo que, por supuesto, nadie había hecho antes.

Hubo una crisis al principio del viaje de regreso cuando algunas cifras erróneas se colocaron en una computadora de navegación. El astronauta James Lovell pudo corregir el problema haciendo una navegación de la vieja escuela con las estrellas.

El Apolo 8 cayó en el Océano Pacífico el 27 de diciembre de 1968. El regreso seguro de los primeros hombres que viajaron más allá de la órbita de la Tierra fue tratado como un evento importante. La primera página del New York Times del día siguiente presentaba un titular que expresaba la confianza de la NASA: "Un aterrizaje lunar en verano posible".

Legado de Apolo 8

Módulo Lunar Apolo 11 en la Luna. imágenes falsas

Antes del eventual aterrizaje lunar del Apolo 11, se realizarían dos misiones más del Apolo.

El Apolo 9, en marzo de 1969, no abandonó la órbita terrestre, pero realizó valiosas pruebas de atraque y vuelo del módulo lunar. El Apolo 10, en mayo de 1969, fue esencialmente un ensayo final para el alunizaje: la nave espacial, completa con un módulo lunar, voló a la luna y orbitó, y el módulo lunar voló a menos de 10 millas de la superficie lunar, pero no intentó un aterrizaje .

El 20 de julio de 1969, el Apolo 11 aterrizó en la luna, en un sitio que se hizo instantáneamente famoso como "Base de la Tranquilidad". A las pocas horas de aterrizar, el astronauta Neil Armstrong pisó la superficie de la luna, y pronto fue seguido por su compañero de tripulación Edwin "Buzz" Aldrin.

Los astronautas del Apolo 8 nunca caminarían en la luna. Frank Borman y William Anders nunca volvieron a volar en el espacio. James Lovell comandó la desafortunada misión Apolo 13. Perdió la oportunidad de caminar en la luna, pero fue considerado un héroe por llevar el barco dañado a la tierra de manera segura.